«Maudit soit ce chat qui a uriné sur le manuscrit»

Il devait exister, il y a quelques siècles, un guide de recommandations à l’usage des chats intitulé : L’art de ruiner le travail des scribes en 10 leçons. Comment expliquer sinon la fabuleuse imagination dont ont fait preuve les félins pour souiller les manuscrits de l’époque ? L’an dernier, un étudiant bosniaque racontait avoir découvert des empreintes de pattes trempées dans l’encre sur les pages d’un livre du XIVe siècle. De son côté, le professeur Thijs Porck de l’université de Leyde, aux Pays-Bas, a carrément déniché une page souillée d’urine de chat.

Cologne, Historisches Archiv, G.B. quarto, 249, fol. 68r

Cologne, Historisches Archiv, G.B. quarto, 249, fol. 68r

«Un scribe de Deventer écrivant aux alentours de l’an 1420, détaille-t-il sur son blog, a retrouvé son manuscrit trempé d’un jet d’urine de chat, sans doute passé sur l’ouvrage dans la nuit. Il a été contraint de laisser vierge le reste de la page, mais il a esquissé un chat et maudit la créature coupable de ces mots :»

Rien ne manque ici, mais un chat a uriné cette nuit. Maudit soit cet agaçant chat qui a uriné sur ce livre durant la nuit à Deventer et à cause de lui beaucoup d’autres [chats] ont fait de même. Et faites attention à ne pas laisser de livres ouverts la nuit là où les chats peuvent venir.

Mais que faisait ce chat dans une bibliothèque, d’abord ? La réponse est simple. Comme le rappelle Thijs Porck, les félins étaient plus que bienvenus parmi les rayons de livres pour en chasser les souris : «Les manuscrits médiévaux avaient bon goût pour la petite vermine», comme l’illustre cette page du onzième siècle, sur le blog du professeur, toute grignotée par les rongeurs.

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